Le marbre en méditerranée médiévale: Etude réalisée par Michael Greenhalgh

Marble Past, Monumental Present Building With Antiquities in the Mediaeval Mediterranean

Marble Past, Monumental Present: Building With Antiquities in the Mediaeval Mediterranean

 

Marble Past, Monumental Present est une vaste étude  de 634 pages écrite en anglais par Michael Greenhalgh à propos des diverses utilisations structurelles et décoratives du marbre et des antiquités dans la Méditerranée au cours du millénaire suivant l’empereur Constantin. Ainsi,      la forte empreinte de l’architecture civique et religieuse romaine a contribué à fournir des matériaux de construction attrayants et luxueux, réutilisés pour construire des monuments divers et souvent sophistiqués.

Le livre affirme que les sites et les villes riches en marbre autour de ce lac appelé la méditerranée étaient liés à différents moments et à divers degrés par le commerce, les pèlerinages, la guerre et la diplomatie, ainsi que par les impératifs religieux – Venise  à Alexandrie, Damas à Córdoba. Aix-la-Chapelle a moins de sens sans référence à Rome ou à Jérusalem; Damas sans Kairouan; Istanbul sans le Caire. Pour accompagner les illustrations du texte, le DVD à la fin du livre contient plus de 5 000 images, ainsi que des discussions qui étendent divers arguments du livre imprimé.

Revue du livre* :

Au cours des trente dernières années, Michael Greenhalgh a consacré beaucoup de temps à l’étude persistante et approfondie de la réutilisation des matériaux de construction au Moyen Âge.

Dans ce domaine, deux axes principaux de recherche ont émergé: l’un (illustré par les travaux de Patrizio Pensabene) se limite à l’analyse de relations liées géographiques et thématiques groupes de monuments; l’autre (caractérisé par le travail d’Arnold Esch) tente plutôt de travailler sur une compréhension contextuelle de la réutilisation des matériaux de construction et donc sur la construction du sens. Inutile de dire que les deux directions dépendent l’une de l’autre et s’influencent mutuellement. Greenhalgh, qui a publié il y a plus de vingt ans une étude similaire, bien que plus courte, La survie des antiquités romaines au Moyen Âge (Londres, 1989) oriente une autre cours. Avec le dévouement d’un véritable collectionneur, il offre une abondance inégalée de matériaux, dont une grande partie est contenue dans un DVD richement emballé. Son but était de produire un plus monographie plus complète que son livre de 1989, tout en réduisant le problème de la spolia à l’utilisation du marbre mais en ouvrant sa perspective à l’ensemble de la Méditerranée. Cette décision a causé des problèmes. Moins serait plus dans ce cas. De plus, les importantes contributions de F. W. Deichmann ont été négligées, de sorte que le jugement de Greenhalgh sur l’architecture des débuts de la chrétienté est déséquilibré. Certaines des conclusions de Greenhalgh ne parviennent pas à faire avancer la recherche existante. Par exemple, le chapitre sur Venise tente de répondre à la question: «Alors, quand Venise at-elle commencé à collecter du vieux marbre? ”(p. 424). La réponse, à savoir que «Venise importait de grandes quantités de marbre d’Orient au 11ème siècle» (p. 425), n’est pas surprenante étant donné que l’église de San Marco a été commencé en 1063. Une question plus importante, à laquelle on ne répond pas, est  si le marbre à San Marco a été réutilisé à partir de sources locales ou récemment extrait et importé.

Sur d’autres sujets, Greenhalgh est parfois novateur mais peu convaincant. Par exemple, il dit ceci à propos de la chapelle de Charlemagne à Aix-la-Chapelle: «Charlemagne . . . essayé avec ferveur de recréer le christianisme primitif » (p. 334).

Pourtant, sa description du bâtiment ne sauvegarde pas thèse si audacieuse: «Contrairement à Cordoue. . . [La chapelle de Charlemagne est] peu aventureuse dans sa structure, conventionnelle dans sa décoration et dans son utilisation du marbre pour les matériaux de construction, et très petite » (p. 335). La bourse allemande sur Aix-la-Chapelle est tout simplement ignorée.

Greenhalgh a manifestement développé une passion pour l’architecture arabe: «les musulmans, du Dôme du Rocher au Millénaire, utilisait beaucoup plus de marbre que les chrétiens, mais ne portait aucun bagage de tradition classique, «rénovation» ou autre appréciation de celle-ci » (p.12-13).

La déclaration n’est probablement pas totalement erronée, mais est y a-t-il un gain de connaissance lorsque les raisons ne sont pas approfondies? Si le dôme du Rocher à Jérusalem et de la mosquée des Omeyyades à Damas ont été construits avec des matériaux de construction locaux. Sans marbre, les deux bâtiments transmettraient un message complètement différent. C’est l’utilisation délibérée et somptueuse du marbre fraîchement coupé des carrières de Proconnesos qui ont envoyé un signal fort du Dôme du Rocher pour les siècles à venir. Le chapitre de Greenhalgh sur le Dôme du Rocher est particulièrement décevant, car il en dit plus sur les prédécesseurs possibles et les parallèles de sa construction type plutôt que l’utilisation de marbres nouveaux (et anciens), sujet qui n’est même pas mentionné, seul analysé.

Les images du DVD classé sous «Palestine occupée» donnent une impression insuffisante du revêtement de marbre du Dôme du Rocher.

L’innovation réelle du livre de Greenhalgh réside dans sa prise en compte de l’architecture arabe en Afrique du Nord, en Égypte et au Proche-Orient. Sous le titre «Enquêtes sur la société islamique et Mondes chrétiens », la troisième partie traite de pays particuliers. Cela commence avec Byzance et le début de l’islam; il y a aussi une section intitulée «Roi, pape, émir et calife», dans laquelle la chapelle du palais d’Aachen est considérée «comme une réponse à l’islam» (p.) malgré le commentaire dédaigneux à propos du bâtiment ailleurs dans le livre. L’analyse de la Sicile normande est à l’origine des recherches actuelles.

Il faut cependant reconnaître que le livre contient un riche index, qui aidera les lecteurs à recueillir des idées sur des monuments individuels; aussi, l’abondance des illustrations est stimulant. L’importante bibliographie et les centaines de références bibliographiques figurant dans les notes de bas de page témoignent d’un érudit dont la capacité de lecture est bien supérieure à moyenne. Le point fort de ce livre est la richesse des détails, pas l’interprétation.

*Revue du livre écrite en anglais par Beat Brenk, Université de Bâle (émérite)